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¿Qué son las proteínas?

¿Es bueno comer proteínas?

Una proteína es un nutriente del grupo de los nutrientes energéticos o macronutrientes. Decimos que es energético porque, si nos faltan hidratos de carbono, podemos obtener energía de las proteínas. Pero, en realidad, este no es su principal objetivo.

Veamos. Las proteínas están formadas por aminoácidos, y tal como os explicamos en el vídeo sobre los aminoácidos, éstos le aportan nitrógeno. Y el nitrógeno es esencial para los seres vivos, de manera que si no lo conseguimos con los alimentos, no somos capaces de fabricarlo. El nitrógeno es tan importante que de él depende el crecimiento de las poblaciones.

Cuando comemos proteínas nuestro sistema digestivo las desmonta mediante la digestión, y así conseguir que los aminoácidos lleguen libres a nuestro hígado. ¿Para qué queremos los aminoácidos libres? Pues porque con ellos fabricaremos nuestras propias proteínas.

Para qué sirven las proteínas

Y con estas proteínas de fabricación propia hacemos lo siguiente:

Propiedades de las proteínas

  • Creamos las estructuras de nuestro cuerpo: la piel, las uñas, nuestro pelo… las paredes de los órganos, los propios órganos, el músculo esquelético… están todos hechos de proteína
  • Regeneramos las estructuras que se dañan o que necesitan un recambio
  • Componemos nuestro material genético
  • Hacemos que nuestro cuerpo funcione: las hormonas y las enzimas son proteínas
  • Nos protegemos: los anticuerpos de nuestro sistema inmunológico son proteínas

Clasificación de las proteínas

Hay muchas formas de clasificar los tipos de proteína, así que vamos a centrarnos en la puramente alimentaria.

Podemos tener en cuenta el origen de los alimentos, que nos hace diferenciar entre proteína animal y proteína vegetal. Es decir, proteína que procede de la carne, los huevos, el pescado y los lácteos en el primer caso; y proteína que procede de legumbres, cereales, frutos secos, pseudocereales y semillas en el segundo.

No hay ninguna diferencia entre una proteína y otra en cuanto a estructura, ni en cuanto a funciones o beneficios para la salud. Tanto si son de origen animal como vegetal siguen siendo cadenas de aminoácidos combinados entre sí y que nos aportan nitrógeno.

Lo que realmente marca la diferencia entre una proteína y otra es si en su cadena se encuentran en cantidad suficiente los 9 aminoácidos esenciales o si le falta alguno. Si los tiene todos y en buena cantidad decimos que es una proteína de alto valor biológico o de alta calidad; mientras que si le falta 1 o más, hablamos de proteína de bajo valor biológico o de baja calidad.

Encontramos proteína de alto valor biológico tanto en el mundo animal como en el vegetal; todas las proteínas de origen animal son de AVB, mientras que en el mundo vegetal destacaremos el garbanzo y la soja.

Cuando tomar proteínas

Con la evidencia científica obtenida hasta día de hoy, se considera necesario comer una cantidad de proteína a diario un mínimo de 0,83 gramos de proteína por cada Kg de peso corporal desde la etapa de la infancia hasta la vejez . En etapas de crecimiento debemos añadir una porción extra en función de la etapa en concreto.

Tabla sobre la ingesta diaria de proteína

En esta tabla podemos ver las necesidades diarias de proteína según la etapa de la vida:

Etapa fisiológica Cantidad de proteína diaria
Crecimiento de 0 a 6 meses 1,52 g/Kg PC
de 7 a 12 meses 1,2 g/Kg PC
de 12 meses a 18 años 1.14 – 0.83 g/kg PC
Adultos (18-65 años) 0.83 g/kg PC
Ancianos (> 65 años) 1 g/kg PC
Embarazo 1er trimestre 0,83 g/kg PC + 1g al día
2º trimestre 0,83 g/kg PC + 9 g al día
3er trimestre 0,83 g/kg PC + 28 g al día
Lactancia (0-6 meses) 0,83 g/kg PC + 19 g al día
Lactancia (> 6 meses) 0,83 g/kg PC + 13 g al día

Fuentes:

Propuesta de ingestas dietéticas de referencia para la población española. FESNAD – 2010

EFSA (2012). European Food Safety Authority, Scientific Opinion on Dietary Reference Values fpr protein. EFSA Journal 2012; 10(2):2557

¿Qué pasa con la proteína que comemos en exceso?

Nuestro hígado puede almacenar parte de los aminoácidos que comemos durante unas pocas horas. De este modo puede ir usándolos a medida que los va necesitando. Pero pasadas estas horas, los que no haya utilizado, son eliminados.

Por ello es tan importante comer proteína diariamente y repartida a lo largo del día en lugar de hacerlo en gran cantidad en una sola ingesta. De este modo podemos ir reponiendo el almacén de aminoácidos de nuestro hígado y así contar siempre con aminoácidos disponibles.

REFERENCIAS

Krause. Dietoterapia. L. Kathleen Mahan, Janice L. Raymond. ELSEVIER

https://www.eufic.org/es/whats-in-food/article/what-are-proteins-and-what-is-their-function-in-the-body

Sobre Rosa Maria Espinosa

Rosa Maria Espinosa
Diplomada en Nutrición Humana y Dietética por la Universidad de Vic; Licenciada en Ciencia y Tecnología de los alimentos por la Universidad de Vic; Postgrado en Nutrición Humana y Dietética Materna infantil por la Escuela Universitaria de Enfermería de Sant Joan de Deu y Máster en Comunicación y Gastronomía por la Universidad de Vic. Soy Miembro colegiada en el colegio profesional de Dietistas y Nutricionistas de Cataluña (CODINUCAT) (CAT000273).
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