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que son los compuestos bioactivos

¿Qué son los compuestos bioactivos?

Tal como explicamos en el artículo sobre los nutrientes de nuestro diccionario de nutrición, en los alimentos encontramos más compuestos beneficiosos para la salud que no son considerados nutrientes.

Por cierto, toda la vida comiendo manzanas para la gastroenteritis. ¿Tendrá esto que ver con algún compuesto bioactivo? No os perdáis la respuesta al final del artículo.

Qué son los compuestos bioactivos

Se llaman bioactivos por que tienen actividad en los seres vivos, tienen actividad biológica. Por eso decimos que son componentes de los alimentos que influyen en la actividad de las células y en las funciones del cuerpo, proporcionando beneficios para la salud.

Y que no son tratados como nutrientes porque no cumplen las funciones clásicas de los nutrientes, y porque hasta ahora no son considerados esenciales para la vida. Es decir, no que no sean importantes, sino que el mantenimiento de la vida no depende de ellos.

->Aprovechamos aquí para recordar que la ciencia de la nutrición es aún joven, y que además, como toda ciencia, está viva y se actualiza constantemente con los avances científicos.<-

Los compuestos bioquímicos reciben otros nombres, como fitoquímicos o fitonutrientes. El prefijo fito significa vegetal o planta.

Ya intuimos, pues, en qué alimentos encontraremos estos fitonutrientes: en los alimentos del mundo vegetal. Frutas, verduras, semillas, frutos secos, frutas oleaginosas como las aceitunas o el aguacate

Aunque debemos matizar que no solo en el mundo vegetal encontramos compuestos bioactivos, por lo que llamarlos de forma genérica fitonutrientes o fitoquímicos, como suele hacerse, no sería lo más estrictamente correcto. Si bien sí es cierto que la mayor cantidad de estas sustancias se encuentran en los alimentos de origen vegetal.

Estos compuestos son fácilmente detectables, ya que son en su mayoría pigmentos. Los más conocidos serían los betacarotenos. Pero no son ni mucho menos los únicos.

Clasificación de compuestos bioactivos o fitonutrientes

Existen 3 grandes grupos de compuestos bioactivos:

  • Terpenoides
  • Compuestos fenólicos
  • Compuestos azufrados

Cuadro con todos los compuestos bioactivos

cuadro compuestos bioactivos

En los terpenoides están todos los caroteno, no solo los beta, además del licopeno (responsable del color rojo del tomate), la luteína (responsable del color amarillo del maíz pero también presente en la yema de huevo), y los famosos esteroles vegetales que nos venden para ayudar a controlar el colesterol.

En el grupo de compuestos fenólicos seguro que también os sonarán algunos nombres, como los taninos de la uva o la manzana, o los curcuminoides de la cúrcuma.

Y el último grupo seguro que no os sorprende en absoluto: encontramos compuestos azufrados en el ajo y la cebolla, así como en toda la familia de coles, colifor o brócoli

¿Qué funciones realizan los compuestos bioactivos?

Pues todos los estudios nos llevan a un importante papel en la prevención de muchas y diversas enfermedades, tanto a nivel cardiovascular, enfermedades neurodegenerativas, oculares como las cataratas, endocrinas como la diabetes… Siguen en estudio todas estas sustancias para poder conocer bien cuáles son los mecanismos a través de los que nos aportan dichos beneficios, siendo el más claro de todos su efecto antioxidante.

DATO CURIOSO

Y terminamos con uno de los compuestos bioactivos más populermente usado como remedio casero. ¿A qué alimento, además del arroz, recurrís cuando tenéis gastroenteritis? A la manzana. Pero ojo, no a la manzana tal cual. La pelamos, la cortamos, la rallamos, la cocemos… sea como sea que provocamos que se oscurezca y su carne blanca se vuelva de tonos marrones. Vamos, lo que todos conocemos como una manzana oxidada.

¿Y por qué lo hacemos?

Pues porque cuando dejamos oxidar la manzana se activan los taninos que en ella se encuentran. Los taninos forman parte de la manzana, como ya hemos dicho, y de hecho, son el pigmento que da el color característico a las manzanas que nos hemos olvidado abiertas, a propósito o no.

Pero como buen compuesto activo que son, no solo dan color, sino que además tienen un papel antiinflamatorio, que en el caso de la gastroenteritis actúa sobre la pared intestinal, ayudando a aliviar su inflamación, además de ser astringentes. Vamos, la combinación ideal en esta situación.

Referencias

Manual de nutrición y dietética. Ángeles Carbajal Azcona

Bioactive compounds un nutrition and health-research methodologies for establishing biological function. Kris-Etherton y col., Annu Rev Nutr 2004;24:511-538 https://www.annualreviews.org/doi/abs/10.1146/annurev.nutr.23.011702.073237

Compuestos bioactivos y salud: mitos y realidad. Emilio Martínez De Victoria Muñoz. ALAN Vol.65, Suplemento 1 https://www.alanrevista.org/ediciones/2015/suplemento-1/art-47/

Sobre Rosa Maria Espinosa

Rosa Maria Espinosa
Diplomada en Nutrición Humana y Dietética por la Universidad de Vic; Licenciada en Ciencia y Tecnología de los alimentos por la Universidad de Vic; Postgrado en Nutrición Humana y Dietética Materna infantil por la Escuela Universitaria de Enfermería de Sant Joan de Deu y Máster en Comunicación y Gastronomía por la Universidad de Vic. Soy Miembro colegiada en el colegio profesional de Dietistas y Nutricionistas de Cataluña (CODINUCAT) (CAT000273).
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